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运营商:铁塔出售高潮 为新业务发展筹钱

2015-05-27 17:12
天堂的苦涩
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  5月21日,意大利电信公司对外宣布,将通过IPO出售在铁塔公司INWIT中持有的40%股份,以此套现。同一天,印度电信运营商Idea Cellular透露正在同三家有意接手的公司接洽,出售旗下1.1万座铁塔。

  移动狂飙10余年,各处耸立的铁塔几乎成为了电信运营商们最具识别性的标志,同时也关乎各家信号的通畅,可谓极其重要的资产。然而我们却发现,近年来,越来越多的国外运营商开始剥离出售旗下铁塔资产,转为租用。这背后折射出的究竟是怎样的行业现状?

  运营商现铁塔出售潮

  据报道,意大利电信称将通过IPO出售在铁塔公司INWIT中持有的40%的股份,但并未透露交易估值。截至去年年底,INWIT在意大利拥有11500座铁塔。

  近一段时期,越来越多的国际运营商通过出售铁塔等无源资产获取现金。今年3月,意大利电信运营商Wind将在铁塔公司Cellnex Telecom中所持的90%股份出售,获得6.93亿欧元。在该次交易中,Wind出售并返租了7377座铁塔。Cellnex持有Wind下属公司Galata 90%的股权,其余10%仍由Wind持有。根据协议,Wind可以在未来15年中继续使用这些铁塔,且期满后有可能延长使用期限(另外15年)。此外,该协议还允许部署Wind可以使用的新基站。

  5月初,《华尔街日报》报道称沙特阿拉伯运营商Mobily将出售1万座铁塔,旨在获得15亿至20亿美元的进账,随后该公司承认确实在考虑出售移动铁塔资产。

  去年,IHS控股公司从非洲运营商MTN手中收购了位于卢旺达和赞比亚两国的所有铁塔。协议生效后,MTN在两国的本地部门即时变为IHS铁塔资源的承租人。印度电信运营商巴帝公司也于去年将位于非洲4个市场的铁塔出售给Helios非洲铁塔公司,套现20亿美元。交易成功后,Helios成为非洲最大的铁塔独立运营公司。

  而在铁塔外包盛行的美国,移动通信巨头Verizon公司今年初再次剥离了铁塔资产,向American Tower公司出售和出租价值约50亿美元的移动铁塔,其中出租超过11300座铁塔,平均租期为28年,出售165座铁塔。事实上,美国绝大部分铁塔资源长期以来都掌握在铁塔公司手中。截至今年3月底的最新数据显示,美国最大的移动运营商Verizon无线只控制1400座铁塔,在总数中占比仅为约1.2%,比一年前进一步降低了0.2%。美国三大上市铁塔公司American Tower、Crown Castle和SBA共拥有铁塔94540座,占美国铁塔市场约82.5%的份额(见表)。

  为新业务发展筹钱

  众所周知,铁塔的投入并非是一次性的,建设完成后需要长期维护,成本可观。

  以非洲为例。由于一些国家的地理条件复杂,通常会以移动通信方式为主。但在一些广袤无垠、人口稀疏的地区,铺设和维护移动网络的成本非常高。铁塔需要定期维护,运营商为此需要建立庞大的车队进行支撑,资金压力很大。但是,近年来非洲人对于移动电话和宽带业务的需求日渐强烈。为此,运营商要不断提升业务质量。考虑到成本因素,非洲运营商开始更多地共享通信设施。许多大运营商如南非的MTN和印度的巴帝等都开始将基础设施建设的负担转移给IHS这样的基础设施公司,以求降低运营成本。

  除却高昂的维护成本,铁塔选址难也是困扰运营商的一大难题。2013年,印度电信部的报告测算,每10%的国民使用基础通信业务(话音和短信),印度GDP即会增长0.5%,如果换作是互联网和非话音通信业务,GDP会增长1%。为此,印度在2013年便通过立法将铁塔划归为“基础设施”范畴,同道路、港口、医院和发电等同对待。即便如此,印度依然因为铁塔铺设不足遭遇了4G普及难题。印度在2010年拍卖无线宽带频谱,牌照条款规定,到2015年7月,牌照持有者必须在获得频谱的电信服务区覆盖90%的城市人口和50%的农村人口。但印度运营商的进度普遍低于预期。去年年底,印度最大运营商组织COAI不得不请求印度电信部将4G部署的最后期限延长到2020年。

  刨除以上因素,在4G等新技术亟待上马之际,节省出巨额的铁塔维护成本为新技术、新业务打开市场准备充足的资金,无疑为运营商出售铁塔提供了一个充足的理由。因此,我们可以看到,近年来AT&T、Verizon等大型移动运营商为给4G竞赛续航,相继出售了大批铁塔。Verizon曾公开表示,出售铁塔的目的是为网络投资服务,其中包括支付其竞拍无线频谱牌照的费用、开发新产品等。

  而在欧洲,资金短缺现象尤其严重。在去年的巴塞罗那大会上,几大电信公司的高管认为随后5年电信行业为应对数据需求,需要投入1.5万亿~1.7万亿美元。巨大的成本压力也是促使欧洲运营商剥离铁塔资产的一大原因。

  出售铁塔的犹疑

  当然,在出售铁塔的大潮中,依然有运营商在坚持。

  就在本月,美洲电信公司表示,将取消此前的铁塔出售计划。今年以来,美国AT&T陆续出手两笔大宗交易,收购了墨西哥第三大移动运营商Iusacell及墨西哥电信运营商Nextel Mexico。这被认为是AT&T进军拉美市场战略迈出的新一步。通过这两笔交易,AT&T将在墨西哥市场拥有约1160万用户,占据约10%的移动市场份额。

  此举令美洲电信公司感到了威胁。墨西哥新的电信管制机构联邦电信协会曾在去年3月认定,美洲电信是一家“在电信市场占有优势地位的经济主体”,并引入了一系列非对称管制政策,以限制美洲电信的市场主导地位。当年7月,美洲电信公布了出售固定和移动资产的计划,削减自己的市场份额并给新竞争者提供机会。今年4月22日,美洲电信批准了一项剥离其墨西哥电信塔业务并成立一家独立公司的计划。按照该计划,美洲电信将新成立一家名为Telesites的铁塔公司,在墨西哥全国各地运营11000多座电信塔,成为该地区第二大铁塔运营商。但8天后,AT&T在墨西哥的交易完成。美洲电信立刻改变了立场。该公司称取消出售铁塔的计划。谈及原因,该公司高管表示,是AT&T的收购使其开始对墨西哥电信市场的结构进行新的评估,并做出了新的决定。

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